Un calentador solar es un aparato que utiliza el calor del sol (energía solar) para calentar alguna sustancia; como puede ser agua; aceite; salmuera; glicol o incluso aire. su uso más común es para calentar agua para uso en albercas o servicios sanitarios (duchas; lavado de ropa o trastes etc.) tanto en ambientes domésticos como hoteles y otras industrias. en muchos climas un calentador solar puede disminuir el consumo energético utilizado para calentar agua. tal disminución puede llegar a ser de hasta 50% - 75% o inclusive 100% si se sustituye completamente; eliminando el consumo de gas o electricidad. aunque muchos países en vías de desarrollo cuentan con climas muy propicios para el uso de estos sistemas; su uso no está extendido debido al costo inicial de la instalación. en varios países desarrollados las normativas estatales obligan a utilizar estos sistemas en viviendas de nueva construcción. los calentadores tienen una elevada eficiencia para captar la energía solar. dependiendo de la tecnología y materiales implementados; pueden llegar a alcanzar eficiencias del 98%. no debe confundirse el panel solar térmico con el panel fotovoltaico; el cual no se utiliza para calentar substancias; sino para generar electricidad a partir de la luz.